在了解什麼是「理想體重」前,首先必須認識「體重」的觀念。

所謂「體重」,指的便是「身體所有器官重量的總和」。體重的變化,會直接反映身體長期的熱量平衡狀態。而體重增加的原因,也會因不同的生理特性,顯示體內組織的變化,例如在成長時期,體重會因體內的細胞生長而增加,而在成年時期,體重增加的主要原因是體內的脂肪組織增多及體脂肪增加。

人體的組成份包括有水分、骨骼組織、脂肪組織、與非脂肪組織或稱為瘦肉組織。這些組成的分配比例因性別而異,且隨年齡而變化。通常女性的脂肪組織較多,而男性的瘦肉組織較多;幼年期水分較多,而隨著年齡增長,脂肪組織逐漸增多。

體重的變化反映身體的熱量平衡狀態,也代表身體組成份的變化。成長時階段各種組織的細胞數目增多,細胞變大,各種成份增多。成年時體重之增加主要是脂肪組織增多。

一般來說,正常人體內約有1/4是體脂肪,有人會驚訝,如果以體重60公斤來算,那身上就約有15公斤的脂肪,想想15公斤的肥油是很恐怖的一件事,不過適量的脂肪對人體是具有保護作用的,因為脂肪可以保護人體脆弱的臟器,可以使其固定、不亂動,因此脂肪還是有其必要的存在性。

以往將肥胖定義為體重超出平均理想15%至20%以上的人,事實上體重過重未必代表肥胖,肥胖指的是一個人長時間熱量攝取與消耗不平衡,造成體內脂肪組織貯積過多的結果,也就是體內脂肪超出正常量。男性體脂肪平均佔體重10%至15%,女性則佔25%,若男性超出25%,女性超出30%以上,就視為肥胖。

體重過輕亦不符合健康,女性會經期不規則,甚至停經;孕婦易得體重過輕的胎兒;一般人則疾病時康復不易等。改善的方法是增加熱量攝取,提昇熱量保留效率,並減少活動量。除了飲食之外,其他導致體重過輕的原因,例如荷爾蒙功能失常、厭食症等,應由醫生診斷並給予適當的治療。